MAX OPHÜLS                      1902 - 1957

            Cinéaste Français d'origine Allemande 

 

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 Il disait "Je veux faire des films vus du centre de l'homme." Et aussi : "C'est l'imagination qui nous porte." Et encore : "La technique est faite pour être surmontée. Elle doit être l'instrument du jeu, de l'enchantement, du rêve." Incorrigible rêveur en effet qu'Ophüls, doté d'une imagination débordante, d'une fantaisie jamais en repos, à l'aise nulle part, sans cesse à la recherche de nouveaux rivages, de nouvelles voies à explorer, de nouveaux visages à modeler (visages de femmes surtout). Sous tous les cieux : Allemagne ("La fiancée vendue", "Liebelei"), Italie (La Signora di Tutti), France ("Divine", "La Tendre ennemie"), Amérique ("L'Exilé","Lettre d'une inconnue"), France à nouveau ("Madame De", "Lola Montès".

Il est des cinéastes qui ambitionnent de prendre la réalité au piège, comme des chasseurs de papillons; d'autres qui ne se préoccupent que d'eux-même, nous font partager leur moi intime, leur secret. Ophüls combinait les deux : d'une part, une extraversion passionnée s'exprimant en une frénésie de mouvement dont le cinéma (qui en pourtant l'habitude) offre peu d'exemples; d'autre part le repli sur soi, l'angoisse douloureuse du lendemain. "La Ronde" nous fait passer progressivement de l'une de ces pulsions à l'autre; dans "Le Plaisir", elle sont confondues au point que la joie semble n'y être que l'écho de la souffrance, et vice versa. De cette union parfaite d'euphorie et de mélancolie, je ne connais d'équivalent que la musique de Mozart. Claude Beylie  

De son vrai nom Max Oppenheimer, Ophüls est né le  6 mai 1902 à Sarrebruck, de parents juifs allemands. Il opta pour la nationalité française lors du plébiscite sarrois de 1935 et fut naturalisé en 1938. Ses origines germaniques, il ne pourra d'ailleurs jamais tout à fait les oublier, et pendant le tournage de "Lettre d'une inconnue" (Letter from an Unknow Woman,1948), aux Etats-Unis, Joan Fontaine eut la surprise de le voir s'exprimer soudainement en allemand, sous l'effet de l'excitation. Toujours est-il qu'il a peine vingt-ans lorsqu'il débute dans la mise en scène théâtrale à Francfort et à Breslau, et ce n'est que lorsque le cinéma prend la parole qu'il se tourne vers le septième art, en 1930. Il est intéressant d'observer que, cinéaste visuel par excellence, Max Ophüls ne pouvait concevoir de film où le dialogue et la musique n'auraient pas d'importance. En 1936, il réalisera du reste deux films de court métrage sur Chopin et Schubert, et, dans bon nombre de ses films, les arabesques sentimentales trouveront un écho subtil dans la partition musicale. 

Avant de se lancer dans le cinéma, il se fit donc connaître comme acteur et metteur en scène de théâtre : une centaine de spectacles montés, en Allemagne et en Autriche, entre 1923 et 1930. De ses premiers films allemands, les plus fameux demeurent "La Fiancée vendue" (Die Verkufte Braut, 1932), une remarquable adaptation de l'opéra-comique de Bedrich Smetana. Les extérieurs furent tournés dans la banlieue de Munich, à Geiselgasteig. Ophüls y fit édifier à grand frais un village tchèque dans le style du XIXe siècle. Ce fut l'un des tout premiers opéras filmés du cinéma parlant européen. On peut citer également "Liebelei" (1932), évocation éblouissante de la Vienne impériale et, selon Maurice Bardèche et Robert Brasillach, "une des oeuvres les plus émouvantes du cinéma", dont ils retenaient notamment "une inoubliable promenade en traîneau dans la neige, enchantée par toutes les fées de la jeunesse et de l'hiver.".

Contraint de quitter l'Allemagne après l'avènement de Hitler et le plébiscite sarrois, "Ophüls choisit de s'installer en France, où il retrouve le grand producteur Erich Pommer, juif et émigré comme lui. Mais il tournera également un film aux Pays-Bas, "Komoedie Om Geld" (1936), et un autre en Italie, "La Signora di tutti" (1934), oeuvre méconnue dont le pessimisme tragique annonce singulièrement celui de "Lola Montès". C'est en effet l'histoire d'une actrice qui, frappée par les stigmates d'un implacable vieillissement, se souvient de ses admirateurs avec autant d'amertume que de nostalgie. 

A Paris, où il obtient rapidement la nationalité française, Max Ophüls peut travailler facilement. Il commence par réaliser une version française de "Liebelei" sous le titre de "Une Histoire d'amour" (1933), travail bâtard qui a consisté à refaire certaines scènes avec deux médiocres interprètes français, le reste du film étant simplement doublé. Le résultat ne soutient malheureusement pas la comparaison avec l'orignal. Ensuite, Erich Pommer lui confie la réalisation d'un film policier, "On a volé un homme" (1934), au même moment où le producteur faisait tourner "Liliom" par Fritz Lang. Ophüls déplorait qu'il n'eût pas fait le contraire, assurant que, dans les deux cas, le résultat eût été bien meilleur.

Entre 1935 et 1940, Max Ophüls ne tourne pas moins de six films en France. Mais dans cette production abondante et inégale, il fut rarement donné de s'exprimer librement. Le premier de la série, "Divine" (1935), avait été écrit par Colette et devait, à l'origine être réalisé par un autre cinéaste. Lors de l'hommage à Ophüls organisé par la Cinémathèque française, en 1958, François Truffaut écrivit que ce film était avec "La Fiancée vendue" "la plus heureuse surprise de cette rétrospective", et il y voyait "un petit chef-d'oeuvre de verve, de santé et de vie", qu'il comparait à Renoir. Le jugement n'était pas faux, mais "Divine" est malheureusement desservi par l'interprétation de Simone Berriau, dans le rôle principal. Truffaut l'avait d'ailleurs bien vu, qui signalait qu'à sa place, il aurait fallu Danielle Darrieux.

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La même année, Ophüls réalise "La Tendre ennemie" (1935), le film de cette période envers lequel il conservera sa prédilection, peut-être parce qu'il avait monté au théâtre de Breslau, en 1929, la pièce d'André-Paul Antoine d'où le film avait été tiré. Il s'agit d'une comédie de fantômes un peu à la manière de celles de René Clair, et du reste Ophüls affirmera que le film fut présenté à New York, en 1944, comme une oeuvre de l'auteur du "Million" (1931)...Pour sa part, Claude Beylie invoque lui aussi Jean Renoir et parle d'une "petite Règle du jeu". Malgré les réelles qualités du film, l'éloge paraît quelque peu excessif, d'autant que Simone Berriau qui, décidément, n'était pas une actrice de cinéma, nuit presque autant à cette "Tendre ennemie" que, précédemment, à "Divine".

Après une incursion aux Pays-Bas où il tourne "Komoedie Om Geld" (1936) dont il déclarait le sujet intéressant, Ophüls porte à l'écran un assez pitoyable roman de Maurice Dekobra. Intitulé "Yoshiwara" (1937), cette japonaiserie de studio manque de conviction et d'authenticité, malgré la présence de Sessue Hayakawa et les décors soignés des frères Barsacq. A Jacques Rivette et François Truffaut qui lui déclaraient avoir vu le film, le cinéaste se borna à répondre qu'ils n'auraient pas dû!

Max Ophüls aurait pu avoir l'occasion d'une belle revanche avec "Werther" (1938), mais il estimait avoir gâché sa chance. Cette fois, il se montrait sans doute trop sévère avec lui-même, encore qu'une fois de plus, le film était desservi par plusieurs interprètes calamiteux, à l'exception d'Anne Vernay, qui fait une agréable Charlotte, par des arrangements musicaux indéfendables, et par un certain ton académique qui surprend chez un tel cinéaste. Pourtant "Werther" offre de beautés qui annoncent les grands films de l'après-guerre, et la photographie, surtout en extérieurs, est magnifique. Et puis, le roman de Goethe présentait tout de même plus d'intérêt que celui de Maurice Debroka.

On ne saurait, en revanche, en dire autant du sujet de "Sans lendemain" (1939), sombre mélodrame qui semble avoir été écrit pour le Gance des mauvais jours, et dont Ophüls ne vint à bout que grâce à quelques heureux exercices de calligraphie qui compensent la lourdeur du scénario malgré l'interprétation d'Edwige Feuillère. Cette dernière fut d'ailleurs l'actrice principale de "De Mayerling à Sarajevo" (1940), dont le thème paraissait tout à fait adapté à l'univers cinématographique d'Ophüls, mais qui fut dénaturé par des impératifs de propagande politique, et singulièrement malmené au montage. L'intervention de multiples scénaristes dont Jean-Paul Le Chanois ne devait rien arranger, non plus qu'un tournage chaotique au cours duquel le contrôle de la mise en scène allait lui échapper : seules quelques scènes du début méritent d'être retenues. Cet échec regrettable clôturait une période somme toute plutôt décevante pour le cinéaste.

La victoire des armées allemandes en Europe obligèrent une nouvelle fois Max Ophüls à prendre le chemin de l'exil. Sur la côté ouest des Etats-Unis il vécut six années difficile qui eussent poussé tout artiste que lui au désespoir. Engagé par Howard Hughes en 1946 pour réaliser "Vendetta", il est presque aussitôt licencié, et c'est "L'Exilé" (The Exile,1947) qui marque son retour à la mise en scène. Interprété par Douglas Fairbanks Jr, ce film de cape et d'épée, dont l'intrigue, fort drôle et des plus compliquées, mêle avec beaucoup de finesse espoirs et désillusions, constitue une oeuvre beaucoup plus personnelle qu'il ne paraît de prime abord.  

Il tourne ensuite son film américain le plus célèbre, "Lettre d'une inconnue" (Letter from an Unknow Woman,1948), d'après une nouvelle de Stefan Zweig. Admirablement interprété par Joan Fontaine et Louis Jourdan, ce film évoque avec une délicatesse romantique d'une jeune femme emportée par une passion impossible. C'est assurément là l'une des oeuvres majeures de ce cinéaste "féministe", d'autant qu'elle aura été, pour lui, l'occasion de ressusciter l'atmosphère brillante, mais terriblement morbide, de cette capitale autrichienne à laquelle il était décidément attaché, et qui l'a souvent fait qualifier de "cinéaste viennois".

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Après "Lettre d'une inconnue", Max Ophüls signe encore à Hollywood deux films interprétés par son ami James Mason "Caught" (1948) et "Les Désemparés" (The Reckless Moment,1949). Ce sont deux mélodrames imprégnés d'une vision particulièrement pertinente des comportements américains, et le premier est une étude de la pauvreté infiniment plus profonde que la plupart des films réalistes tournés aux Etats-Unis à la fin des années 40.

Mais c'est en France, où il revient après "Les Désemparés", que Max Ophüls va donner enfin le meilleur de lui-même, avec ces quatre chefs-d'oeuvres que sont "La Ronde" (1950), "Le Plaisir" (1952), "Madame de" (1953) et "Lola Montès" (1955). C'est encore la Vienne de la Belle Epoque qui offre un cadre féerique à cette étonnante frise sentimentale et érotique qui forme la trame de "La Ronde", oeuvre véritablement frénétique où les élans du coeur et les désirs des multiples personnages se relaient dans une sorte de gaieté que traverse une terrible mélancolie laquelle atteindra au pur sentiment tragique de "Madame de".

Après "Le Plaisir", succulente adaptation de trois contes de Maupassant, Max Ophüls réalise en effet "Madame de" d'après le délicieux et sensible roman de Louise de Vilmorin. Toujours situé à la Belle Époque, mais à Paris cette fois, le film retrace avec une tendresse et une précision stupéfiantes l'aventure d'une comtesse dont l'extraordinaire frivolité mondaine sera surprise par la cruelle et fatale emprise des sentiments amoureux : "Le style baroque d'Ophüls est, ici, d'une totale perfection, écrit Jacques Siclier. Grands décors, longs mouvements de caméra suivant les interprètes le long d'escaliers à vis, à travers des salons encombrés de meubles et de plantes vertes, tout cela n'est pas simple virtuosité. Ces travellings, ces panoramiques élégants, aériens, traduisent, en l'imitant, l'agitation factice du monde de "Madame de", puis se font sérieux lorsque le ton change, s'affolent lorsque le coeur bat enfin, pour de bon, pour de vrai, jusqu'à se briser."

Mais le chef-d'oeuvre d'entre tous les chefs-d'oeuvre de Max Ophüls demeure "Lola Montès", en dépit des scandaleuses mutilations que les distributeurs perpétrèrent à son endroit. C'est dans un cirque, à la Nouvelle-Orléans, que la célèbre danseuse irlandaise évoque sa carrière galante, au travers de tableaux vivants, et se remémore les splendeurs et les gloires de sa vie passée : sa brève liaison avec Liszt, ses scandales italiens, et, surtout, son ascension auprès du roi de Bavière, dont elle est devenue la maîtresse. Atroce et bouleversante, la déchéance de l'héroïne entraîne dans son sillage celui de toute une civilisation, et c'est cela dont Max Ophüls s'est fait le peintre génial dans cette oeuvre prophétique. Car la destinée de la civilisation occidentale, dans "Lola Montès", réside moins dans les souvenirs somptueux de l'aventurière que dans leur représentation parodique devant les foules américaines...

Cette oeuvre flamboyante et funèbre est une sorte de cathédrale cinématographique dont l'architecture déroutante, aux antipodes du système classique, entraîne dans son mouvement de multiples perspectives, et cela avec une sûreté, une maîtrise et une élégance formelles infaillibles.

"Lola Montès" est sans doute l'un des rares films au sujet desquels il soit permis de parler de cinéma total, l'un des seuls dont les ambitions artistiques soient comparables à celles d'un Richard Wagner. En effet, la vie et ses simulacres se mêlent et se confondent dans une trajectoire vertigineuse, laquelle débouche sur une vision du monde entièrement dominée par le sentiment de la mort et marquée au griffes d'une implacable dérision.

Après "Lola Montès", Max Ophüls ne tournera plus, et il trouvera la mort le 26 mars 1957, non sans avoir auparavant signé une mise en scène du "Mariage de Figaro" au théâtre de Hambourg. Truffaut lui consacrera un très bel éloge funèbre : "Max Ophüls était pour quelques-uns d'entre nous le meilleur cinéaste français avec Jean Renoir, la perte est immense d'un cinéaste balzacien qui s'était fait l'avocat de ses héroïnes, le complice des femmes, notre cinéaste de chevet."      

Que Max Ophüls soit parvenu à préserver l'unité de son art à travers des oeuvres aussi différentes que celles que d'incessantes tribulations l'ont amené à réaliser, constitue sans doute l'une des meilleures preuves de son génie. C'est que sa vision du monde était fondée sur un style cinématographique à nul autre pareil, et que Jacques Audiberti devait définir en ces termes : "Sans cesse l'espace, peuplé d'êtres bizarres, se dilate, se contracte, se rétrécit, s'approfondit au gré d'un pétrissage souverain où notre ahurissement enchanté reconnaît un système métrique voisin celui du songe et du souvenir, mais avec plus de gouffre et davantage de détails."

Les films de cinéaste profondément baroque sont, en effet, remplis de machines tournantes et de spectacles tourbillonnants, conduits par une caméra qui se vrille à la matière inconstante et changeante de la vie. Les travellings de Max Ophüls sont devenus légendaires, et leur exécution a laissé des souvenirs parfois cuisants aux comédiens et aux techniciens obligés de regarder sans cesse où ils mettaient les pieds afin de ne pas trébucher sur les rails, sans parler des producteurs affolés par les conséquences financières : un plan de trois minutes pouvait, dans ces conditions, exiger une journée entière de tournage. Mais ces recherches esthétiques correspondaient à une exigence fondamentale comme la danse des atones dans la cosmogonie de Lucrèce.

Si la caméra bouge autant, dans les films de Max Ophüls c'est dans le dessein d'exprimer la danse incessante de la mort et de la vie, le mouvement perpétuel qui condamne les êtres à l'éphémère et les empêche de jamais se fixer. Il est pour le moins singulier que dans propre existence, le cinéaste ait été ainsi voué à l'errance, témoin vagabond et polyglotte des illusions d'un monde en décomposition, tel le meneur de jeu de "La Ronde" ou le présentateur de "Lola Montès".   

 

                                                                1933

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                                                                 1935

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                                                      1947

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                                        La Ronde - 1950

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                                                         1952

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 Le Plaisir de Max Ophüls - Danielle Darrieux 

                                                        1953

 

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Danielle Darrieux- Madame de.../Max Ophüls (Extrait)

 

                                                       1955 

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LOLA MONTÈS - Bande-annonce

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