DECES DE L'ACTRICE AMERICAINE

         ESHER WILLIAMS                          1921 - 2013

 

          

L'ancienne championne américaine de natation devenue star d'Hollywood dans les années 40 et 50, Esther Williams, connue pour ses rôles en maillot de bain, est décédée jeudi 6 juin 2013  à son domicile de Beverly Hills, a annoncé à l'AFP son agent.

Née à Inglewood, près de Los Angeles, le 8 août 1923, Esther Williams a commencé à nager à l'âge de 8 ans et remporte à 17 ans le 100 mètres nage libre lors d'une compétition nationale. Elle doit alors participer aux jeux Olympiques de 1940, mais ces derniers sont annulés en raison de la Seconde Guerre Mondiale.

Elle se lance alors dans le spectacle en participant au show aquatique "Aquacade" de Billy Rose, aux côtés d'un autre champion de natation, Johnny Weismuller, devenu célèbre pour avoir incarné Tarzan sur le grand écran.

Sa grâce athlétique associée à un franc-parler et à des maillots de bain parfois provocants lui ouvrent les portes des studios d'Hollywood, alors confrontés aux difficultés de la guerre et à la crise économique.

Esther Williams est engagée par les studios Metro-Goldwyn-Mayer de 1941 à 1955 et débute à l'écran dans "Andy Hardy's Double Life" (1942), un des rares films où elle ne joue pas le rôle d'une nageuse.

Mme Williams s'est mariée trois fois. En 1940, elle épouse son amour de jeunesse Leonard Kovner. Avec Ben Gage, un animateur de radio qu'elle épouse en seconde noces, elle a trois enfants. Son troisième époux est l'acteur Fernando Lamas, également un champion de natation, décédé en 1982. Après sa carrière au cinéma, la nageuse se lance dans la construction de piscine et la vente de maillots de bain, avec des résultats mitigés.

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Esther Williams est née le 6 août 1921 à  Inglewood, faubourg de Los Angeles. A quinze ans, elle avait remporté tous les concours nationaux de natation, était championne de la côté du Pacifique et se préparait à représenter les Etats-Unis aux Jeux Olympiques qui devaient se tenir en Finlande mais qui furent annulés en raison de la guerre. Elle était vendeuse et mannequin pour vêtements de sport quand l'imprésario Billy Rose se trouva dans l'obligation de remplacer sa vedette dans le spectacle nautique qu'il était en train de monter pour l'Exposition de San Francisco. La place fut offerte à Esther Williams ; la perspective d'un salaire de 150 dollars par semaine et de travailler avec  Johnny Weissmuller eurent raison des hésitations de la jeune femme.

Pour ses débuts au cinéma. Esther Williams fut la petit amie de Mickey Rooney dans "Andy Hardy's Double Life" (1942) de George B. Seitz, dans lequel elle put mettre en valeur ses talents nautiques. Sa merveilleuse technique fit également impression dans "Le Bal des Sirènes" (Bathing Beauty,1944), qu'elle interpréta aux côtés de Red Skelton sous la direction de George Sidney. L'extraordinaire succès de ce film lui valut d'apparaître dans un nouveau ballet nautique dans "Ziegfeld Folies" (Ziegfeld Follies,1946).

En 1944, après un mariage malheureux, Esther Williams partagea son temps entre son travail à la MGM et Ben Gage, un beau sergent de l'armée américaine. Elle l'épousa en 1945 et, de l'avis du public, ils formaient le plus beau couple de Hollywood. La carrière de l'actrice se poursuivit avec "Eve eternelle" (Easy to Wed,1946) remake d' "Une fine mouche" (Libelled Lady,1946) de Edward Buzzell et avec le film qui l'éleva à la dignité de star : "Senorita toréador" (Fiesta,1947) dans lequel elle incarnait la soeur de jumelle du torero campé par Ricardo Montalban. A l'écran sa prestance était particulièrement magnifiée par le Technicolor.

Dans "Le souvenir de vos lèvres" (This Time for Keeps,1947) de Richard Thorpe, elle jouait le rôle d'une nageuse remarquée par le fils d'un célèbre chanteur et dans "Une île avec vous" (On an Island With You,1948), elle était une actrice qui devait tourner un film dans les mers du Sud. Dans "Match d'Amour" (Take Me Out to the Ball Game,1949) de Busby Berkeley, elle se trouvait à la tête d'une équipe de base-ball qui comptait Frank Sinatra et Gene Kelly parmi ses membres.

Dans "La Fille de Neptune" (Neptune's Daughter,1949) de E. Buzzell, Esther Williams incarnait une championne de natation et chantait, avec Ricardo Montalban, le duo "Baby, It's Cold Outside", qui remporta l'Oscar du meilleur thème musical. Au cours des années suivantes, de 1950 à 1952, Esther Williams tourna également quatre brillantes comédies musicales : "Jamais deux sans toi" (Duchess of Idaho,1950) de Robert Z. Leonard et "Chanson païenne" (Pagan Love Song,1950). Il y eut aussi "Carnaval au Texas" (Texas Carnaval,1951) de Charles Walters et "Des Jupons à l'horizon" (Skirts Ahoy!,1952) de Sidney Lanfield.

"La Première Sirène" (Million Dollar Mermaid,1952) de Mervyn Leroy, fut son film le plus important. Dans cette biographie filmée, elle incarnait le personnage d'Annette Kellermann, première star de spectacles nautiques et grande vedette du muet. Le scénario évoquait la vie d'Annette Kellermann qui, frappée par la poliomyélite encore enfant, avait fini par triompher de son infirmité, apprenant à nager et à plonger jusqu'à devenir championne internationale.

Esther Williams tourna encore trois films pour la MGM : "Traversons la Manche" (Dangerous When Wet,1953) (de Charles Walters), dans lequel toute une famille de nageurs décide de traverser la Manche à la nage; "Désir d'Amour" (Easy to Love,1953) et "La Chéri de Jupiter" (Jupiter's Darling,1955) de George Sidney. Ce fut le dernier film d'Esther Williams pour la MGM. Surnommée la "Sirène de Hollywood, elle avait interprété pendant plusieurs films de naïades dont les scénarii, agrémentés de chansons et d'intermèdes comiques, tournèrent invariablement autour d'une piscine. Cependant, après avoir apporté la fortune à ses producteurs, elle constate brusquement sa popularité diminuer quand ce genre de film n'intéresse plus le public.

En 1956, elle travailla pour l'Universal et tourna un thriler dans lequelle elle incarnait un professeur de musique menacée par un jeune psychopathe. "L'Enquête de l'inspecteur Graham" (The Unguarded Moment, 1956) fut un extraordinaire succès mais les goûts du public changeaient et la carrière de l'actrice touchait à sa fin. Après avoir divorcé d'avec Ben Gage, elle épousa l'acteur Fernando Lamas et se consacra à apprendre la natation aux petit aveugles de Los Angeles.  

                                             Un Nommé Joe (1943)  

 

                                                             1956                            

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Voir évocation Esther Williams du 17 novembre 2012 

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